Lo que no sabías de la Mariposa Monarca

De gran belleza y colorido, las Mariposas Monarca también conocidas como Danaus Plexippus, son importantes agentes polinizadores que contribuyen con el equilibrio ecológico de la naturaleza.

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¿Cómo luce la Mariposa Monarca?  Morfología

Las Mariposas Monarca adultas tienen cuatro alas, dos anteriores grandes y dos posteriores más pequeñas y redondeadas. De color naranja rojizo, con líneas negras decorados por motitas blancas, alcanzan una envergadura de 8 a 12 cm. Los adultos pesan alrededor de medio gramo.

La hembra: presenta tonalidades más oscuras, suele ser más delgada y las rayas negras de sus alas son más gruesas.

El macho: es ligeramente más grande, las rayas negras de sus alas son más finas y en las alas traseras se puede observar un punto negro, por donde liberan feromonas para el apareamiento.

 

Un “Ciclo de Vida” fascinante

El ciclo de vida de la Mariposa Monarca se conforma de cuatro fases bien diferenciadas: huevo, oruga, crisálida e imago (mariposa adulta).

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Fase 1: El huevo de la Monarca

Después del apareamiento, la hembra buscará una planta en particular llamada Asclepia para depositar allí sus huevos (uno a uno). Estas plantas poseen compuestos que son tóxicos para muchos herbívoros, lo que garantiza una mayor supervivencia de la futura generación. Los huevos son de forma ovalada y no miden más de 2 milímetros.

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Fase 2: La Oruga

Llegado el momento de eclosionar (de 3 a 8 días) la minúscula oruga comienza a cortar con sus mandíbulas la resistente cáscara del huevo para poder salir y una vez afuera se alimentará de ésta cáscara vacía. Al ser tan pequeña, debe comer incansablemente para crecer y expandirse. Devorará las hojas de la Asclepia e incorporará las sustancias toxicas de la planta a sus tejidos para protegerse de los depredadores.

Curiosamente su piel (exoesqueleto) no se estira ni crece, por lo tanto para expandir su cuerpo la oruga debe mudar la piel, este proceso se llama ecdisis (muda). La cabeza está protegida por una especie de capsula más rígida que también debe mudar. Cada Oruga realizará unas 4 o 5 mudas aproximadamente para crecer y una última muda para convertirse en Crisálida.

Conforme se alimenta se va convirtiendo en una Oruga robusta de colores blanco, amarillo y negro, con un patrón rayado de anillos concéntricos. Estos colores alertan a sus depredadores para que eviten comérselas.

Su cuerpo se puede dividir en tres partes: la cabeza, el tórax y el abdomen. En la cabeza podemos encontrar las piezas bucales, seis pares de ojos y  un par de antenas cortas que le sirven para guiarse. En el Tórax tiene patas verdaderas mientras que en algunos de los segmentos abdominales hay patas falsas. Como otros insectos cuentan con espiráculos en su tórax y abdomen para obtener oxígeno.

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Fase 3: La Crisálida

Llega un momento en el que la Oruga deja de comer para buscar un lugar “seguro” para su transformación. Encontrado el sitio, la Oruga segrega una especie de tela o tejido que le permite sujetarse de la superficie escogida. Luego se colgará de sus pseudopatas traseras (hacia abajo) en forma de “J”  y permanecerá en esa posición aproximadamente entre 8 a 10 horas. Es en ese momento cuando realizará su última muda para convertirse en una hermosa Crisálida de color verde esmeralda.

Dentro de la Crisálida, comienza una acelerada transformación llamada metamorfosis. Las estructuras de la Oruga se van transformando en las de la Mariposa adulta, con una reorganización total de la anatomía del insecto. Esta etapa dura aproximadamente 2 semanas. Durante todo el proceso la Crisálida es de color verde y justo un día antes de que nazca la Mariposa, se transparentará mostrándose oscura, casi negra.

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Fase 4: La Mariposa Monarca Adulta o Imago

Cuando se rompe la piel de la crisálida, poco a poco la mariposa va liberando su cuerpo para salir al exterior. Expulsa el meconio, que es un líquido de color verde, negro y rojo con los desechos de las trasformaciones biológicas. La Monarca se quedará colgada para evitar que sus alas se estropeen, en esta postura, bombeará aire y hemolinfa hacia las alas, para estirarlas y fortalecerlas. Este proceso dura varias horas hasta que la Mariposa está lista para volar.

En esta fase la Monarca mide unos 10 cm. de envergadura y pesa sólo 1 gramo. Ya no se alimentará frenéticamente como en su fase de oruga, ahora se alimentará para tener más capacidad de vuelo.

A los tres días de haber salido del capullo las mariposas desarrollan los órganos sexuales y cinco días después, se reproducen. Su cuerpo y comportamiento están diseñados para la perpetuación de la especie.

El tiempo de vida de los adultos es aproximadamente de cuatro a cinco semanas, para las generaciones que pasan toda su vida en una misma región del continente. En cambio, las generaciones que nacen para emigrar (llamadas “Matusalén”) pueden vivir hasta nueve meses.

Esta marcada diferencia se debe a dos tipos de respuesta fisiológicamente distinguibles. Los primeros maduran sexualmente de inmediato para reproducirse, mientras que los últimos interrumpen su proceso de madurez sexual para utilizar su energía vital en la migración y garantizar a la nueva generación un lugar con clima propicio para desarrollarse.

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Viajeras incansables. La Migración

Hay varias rutas migratorias documentadas de la Mariposa Monarca:

-Desde Canadá a la costa de California en Estados Unidos: en el otoño (septiembre y octubre).

-La generación “matusalén” que viaja al centro de México: en esta migración viajan alrededor de 5.000 km.

-Desde Florida y a través de las Antillas ingresan a la Península de Yucatán, siguiendo por Centro América hacia el cono sur del continente.

 

Sabías que:

  • Las Mariposas Monarca son diurnas, es decir, solamente vuelan en el día.

  • Algunos de sus depredadores son las arañas, avispas, ratones y algunas aves.

  • Las condiciones climáticas pueden afectar severamente su reproducción y la sobrevivencia de sus poblaciones.

  • En las antenas está su sentido del olfato.

  • Se alimentan del néctar de las flores, que contienen azúcares y otras sustancias que les aportan energía.

  • Los colores amarillo y negro de la Oruga y naranja y negro de la Mariposa previenen a los depredadores sobre su contenido tóxico. A éste fenómeno se le llamaaposematismo o coloración de aviso.

  • A diferencia de otras mariposas que tienen un ciclo vital de 24 días, las Mariposas Monarcas pueden vivir hasta 9 meses.

  • La lengua de la mariposa es un tubo flexible replegado (Espiritrompa), que despliega y alarga cando se alimenta, para sorbernéctar y agua.

  • Las mariposas solamente crecen cuando son orugas.

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